Juana Azurduy de Padilla

I have wanted to write about Juana from the first day I started this Blog. Her story is as intense and sad as the story of our continent. She has gone into history for having been one of the bravest, most influential women fighters in the war for the independence of Bolivia and Argentina, where she was hailed as a great military leader.

Desde que comencé a escribir este Blog he querido escribir sobre Juana. Su historia es tan intensa y triste como la historia de nuestro continente. Juana Azurduy de Padilla fue una de las mujeres más valientes e influyentes en la guerra de la independencia de Bolivia y Argentina, donde se la reconoció como una gran líder militar.

Juana was born on the 12th of July, 1780 in what is now Chuquisaca (Bolivia) and died before turning 82, on the 25th of May, 1862. War in Bolivia went on from 1809 until the declaration of its independence the 6th of August 1825.

Born a mestizo girl (of mixed ethnic origin: white Spanish/dark skinned indigenous) she learned quechua and aymara as well as Spanish. After the (apparently violent) death of her parents she was taken in by an aunt who decided she couldn’t manage and send her to a convent. She didn’t last long there; she was too defiant and was expelled.

Shortly after leaving the convent Juana met Manuel Ascencio Padilla, the son of Melchor Padilla, a man with whom she felt connected because of his knowledge of the indigenous people of Bolivia. She fell in love and married Manuel in 1805, at the time he was following a law university degree in the University of Saint Francis Xavier

They shared a likeness of the ideals of the French Revolution and Manuel took part in the ‘rebelión criolla’ of 1809, a rebellion to take power from the colonial rulers (criollo being a term for the ethnic identity resulting from the mix between Spanish and mestizo). As a consequence he was pursued by the colonial army and Juana was evicted from their properties.

Both joined the revolution and were soon commanding large armies of indigenous people. It is believed that their success in combat had to do with the fact they could communicate with the indigenous populations in their own tongue. The war of Alto Perú -as the region was known in the times of the colonies- took place in vast areas of what is now Bolivia and Argentina and Juana and Manuel became heroes of the revolution of both countries.

They fought together and also lead separate armies. While leading the revolution Juana gave birth to five children, two boys and three girls. She is remembered in poetry and songs for her braveness and courage, for giving birth while in combat, for having breast fed while riding in the night, for having fought with a baby in one hand and for having lost four children because of her fighting.

In Wiki’s account of Manuel‘s life it is mentioned that the imperial army seized the four children (the fifth was not born), killed the two boys and used the girls as bait to catch the parents, who came fearlessly to their rescue only to see them die a few days later. In another account it’s mentioned that the boys fell ill and died while hiding with their mother in an unknown forest, the girls dying later form dysentery and malaria contracted when in hiding.

In 1814 Juana is known to have gone to battle while heavily pregnant and to have given birth to her fifth child, daughter Luisa, by the banks of the ‘Rio Grande’. Royalist troops came to her attack and she reacted with such strength that she cut the  head of the commander with a sword on one hand while holding her new born on the other. She escaped jumping into the river and crossing it with daughter in hand, seeking refuge in an indigenous village where she left the baby to be kept safe and returned to battle soon after.

In 1816 Juana was promoted to Lieutenant Colonel of the United Provinces of the Río de la Plata in recognition of her accomplishments in battle. Later that year she was injured in combat and Manuel was killed trying to save her. Juana led a counter attack to recover his remains.

After widowing Juana continued leading armies in what today is Argentina and Bolivia. She won 33 battles and was given recognition by Simón Bolivar (most influential politician in the history of Latin America for laying the foundation for democracy in most of its countries) who granted her a pension, which after two years was ignored and discontinued by the authorities. She was again awarded a pension by Bolivia’s first president Antonio Jose de Sucre, which was later stopped by another president in 1857.

Juana died in 1862 forgotten by her beloved country, alone and in extreme poverty.

I try to imagine what life was like in those days and it is almost impossible. What would I have done in her situation? I feel sad for the life Juana led, but mainly because she was left behind, alone.. I can imagine she felt better in the years when she fought next to Manuel, with her children close by, than after the dream of liberty had come true and she was a widow, alone with Luisa and poor, with just memories of Manuel and her four lost children. Would she have asked her self “what did we do it for?”. I doubt it. But I’m sure she cried a lot.

How I wish your life had been different and your courage and sacrifice had never been forgotten… I would have wanted you to know that we have become a proud country, Juana. We still try to fight injustice and we’re trying to live peacefully together, even though we are a country of many peoples and great differences.  When we sing our National Anthem, we still sing the lyrics loudly. I know you have sung it in your life time and it’s beautiful that it promises to forever continue with what you have started.

The lyrics to the Bolivian National Anthem were written in in 1851. They are very powerful, I have sang them so many times, but today, reading them after having dissected Juana’s life for the past couple of days, it has made me cry.. Come on, you got his far.. Give it a read!

Juana nació el 12 de Julio de 1780, en lo que hoy se conoce como Chuquisaca, (Bolivia) y murió el 25 de Mayo de 1862. La guerra en Bolivia se prolongó desde 1809 hasta la declaración de su independencia el 6 de Agosto de 1825.

De descendencia mestiza, aprendió a hablar quechua y aymara además de español. Sus padres fallecieron (al parecer de manera violenta) temprano en su adolescencia y fue acogida por su tía, que al no saber lidiar con ella, la ingresó en un convento. Allí tampoco se quedó mucho tiempo pues era muy rebelde y la expulsaron.

Al dejar el convento Juana conoció a Manuel Ascencio Padilla, hijo de Melchor Padilla, con quien tenía afinidad debido a su conocimiento de los pueblos indígenas de Bolivia. Se enamoró de Manuel y se casaron en 1805. Manuel estudiaba derecho en la Universidad de San Fransisco Xavier de Chuquisaca 

Compartían una afinidad con los ideales de la Revolución Francesa y Manuel participó en la rebelión criolla (Criollo se refiere a la mezcla de español con mestizo) de 1809 liderando indios en contra del poder español establecido. Como consecuencia comenzó la persecución de Manuel y Juana fue expulsada de sus propiedades.

Juntos se unieron a la revolución y en poco tiempo estaban comandando grandes ejércitos de gente indígena. Se piensa que su gran éxito en combate tuvo que ver con el hecho de que podían comunicarse con los indígenas en su propio idioma. La guerra del Alto Perú –nombre con que se conocía la región en tiempos coloniales- se desarrolló en una gran extensión de lo que es ahora Bolivia y Argentina y Juana y Manuel se convirtieron en héroes de ambos países.

Pelearon juntos y también lideraron ejércitos por separado. Mientras guiaba la revolución Juana tuvo 5 hijos, dos niños y tres niñas. En poesía y canciones se la recuerda por su valentía y coraje, por haber dado a luz mientras estaba en combate, por haber dado pecho mientras galopaba en la noche, por haber peleado con un bebé en mano y por haber perdido cuatro de sus hijos debido a su lucha.

El artículo en Wiki sobre la vida de Manuel menciona que el ejército capturó a sus cuatro hijos (no había nacido la quinta), asesinando a los varones y usando a las niñas como señuelo para atrapar a los padres, que acudieron a su rescate sólo para verlas morir poco más tarde. Otra versión menciona que los niños murieron mientras se escondían con su madre en un monte desconocido y que poco después fallecieron las niñas de disentería y paludismo.

En 1814, registros históricos cuentan que Juana participó en batalla embarazada, dando a luz  su quinta hija, Luisa, a las orillas del Rio Grande. Tropas realistas llegaron a su ataque y ella respondió con tal fuerza cortó la cabeza del comandante con su espada en una mano, mientras sostenía a su recién nacida con a otra. Escapó saltando al río y cruzándolo a nado con su hija en brazos, refugiandose en una comunidad indígena donde dejó a la niña para protegerla, retornando a la batalla poco después.

In 1816 fue promovida al cargo de Teniente Coronel de las Provincias Unidas del Río de La Plata en reconocimiento de sus logros en batalla. Ese mismo año Juana fue herida en combate y Manuel perdió la vida ayudándole a escapar. Juana lideró el contraataque para recuperar sus restos.

Luego de enviudar Juana continuó liderando ejércitos en lo que hoy es Argentina y Bolivia. Ganó 33 batallas y fue reconocida por Simón Bolivar (personaje político más influyente en la historia de Latinoamérica por haber establecido las bases para la democracia en la mayoría de sus países) que le otorgó una pensión, la cual después de dos años fue discontinuada por las autoridades. Antonio José de Sucre, 1er presidente de Bolivia, le otorgó otra pensión, que otro presidente discontinuó en 1857.

Juana murió en 1862 en el olvido de su patria amada, en soledad y en extrema pobreza.

Me trato de imaginar cómo era la vida en esas épocas y me es casi imposible. Que hubiese hecho yo en su situación? Me apena la vida de Juana, pero principalmente por que quedó atrás, sola.. Me puedo imaginar que se sintió mejor en los años en que peleó junto a Manuel, con sus niños siempre cerca, que después de haberse realizado el sueño de libertad, viuda, sola con Luisa y nada más que recuerdos de Manuel y sus cuatros niños mayores. Se habrá preguntado “para qué lo hicimos?”. Lo dudo. Pero seguro que lloró mucho.

Cómo quisiera que tu vida hubiese sido diferente y que tu coraje y sacrificio no hubiesen sido olvidados nunca… Hubiese querido que sepas que nos hemos convertido en un país orgulloso, Juana. Seguimos tratando de combatir injusticias e intentamos convivir juntos y en paz, a pesar de ser un país de muchos pueblos y grandes diferencias. Cuando cantamos el Himno Nacional, cantamos la letra con fuerza. Sé que tú lo has cantado en tu tiempo, es lindo que promete continuar por siempre lo que tú comenzaste.

La letra del Himno Nacional de Bolivia fué escrita en in 1851. Es muy intensa, la he cantado tantas veces, pero hoy, leyéndola después de haber leído y escrito sobre la vida de Juana, me ha hecho llorar.. Vamos, ya llegaste hasta aquí.. Dale una leída!

http://en.wikipedia.org/wiki/Juana_Azurduy_de_Padilla

http://en.wikipedia.org/wiki/Manuel_Ascencio_Padilla

http://www.opinion.com.bo/opinion/articulos/2012/0806/noticias.php?id=66715

http://bicentenariosucre.blogspot.co.uk/2009/04/juana-azurduy-de-padilla-biografia.html

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3 Responses to Juana Azurduy de Padilla

  1. vintolindo says:

    What a courageous and difficult life! And how sadly it ended!

  2. Kysevenkuroi says:

    Buscare, estudiare y lo publicare, gracias

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